La Ilustración fue un movimiento cultural y social europeo que se desarrollo durante el Siglo XVIII. Desde el punto de vista cultural su  propósito fue promover el desarrollo del hombre mediante la razón, saliendo del oscurantismo medieval. Política y socialmente, la Ilustración supuso la lucha ideológica de la burguesía contra la nobleza. La Ilustración es la postura crítica de la burguesía contra el Antiguo Orden establecido.

La Ilustración se produjo en Europa, especialmente en Francia, Alemania e Inglaterra. Sus principales representantes fueron figuras como Voltaire, Diderot, Montesquieu, Kant ,  Berkeley y Locke.

El lema de la Ilustración, según Kant , es Atrévete a saber (sapere aude) Se entiende que no todos los hombres se han atrevido a saber, sino que lo más común es que, por miedo, falta de educación o comodidad, han preferido delegar en otros hombres su tarea de pensar. Para los ilustrados todo el mundo debe pensar por si mismo.

Las características principales del pensamiento Ilustrado son las siguientes.

  • Para los ilustrados todo gira en torno al ser humano. Las cuestiones de ética y de política eran las más importantes para ellos. Los ilustrados trasladan la fe en Dios a la fe en el hombre. . Cada individuo es empezado a ver como un ser valioso. Políticamente, aparece el concepto de ciudadano y los derechos humanos.
  • Fe en el progreso. Los ilustrados eran pensadores optimistas. Estaban convencidos de que es posible el desarrollo de la humanidad mediante la crítica racional y la investigación científica, y que era posible hacer con esto un mundo progresivamente mejor.
  • Confianza en la razón. La razón humana puede y debe buscar soluciones a todos los problemas del hombre. Lo racional es para los ilustrados el componente esencial del progreso. Todo lo sentimental y lo emocional es para ellos sospechoso. Todo lo desproporcionado y asimétrico es rechazado en la estética ilustrada. Para los ilustrados, el máximo enemigo del pensamiento es la superstición, esto es, las creencias sin base que mantenemos por tradición o miedo.
  • Importancia de la Educación. Para los ilustrados es asunto de la máxima relevancia que los hombres piensen por sí mismos y desarrollen todo el potencial de su razón.
  • En las artes y en la política los ilustrados se miran en el espejo del pasado. Se piensa que todas las obras artísticas deben seguir una receta, lo que hace que toda creatividad sea vista como sospechosa.

Las consecuencias de la Ilustración fueron varias. En el aspecto político la ilustración generó las grandes revoluciones francesa y americana, con sus ideales de igualdad, fraternidad y libertad y la declaración de los derechos del hombre, que están  a la base de nuestra idea de democracia. En el ámbito cultural la ilustración propició el desarrollo de la ciencia y los avances que hicieron posible la Revolución Industrial del siglo XIX. Por último, la misma idea de la importancia de una educación pública y universal es una herencia de los Ilustrados.

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