El cerebro está bien, pero un cerebro sin ojos, oídos, tacto, gusto … sería una cosa bastante triste. Nuestra peripecia vital esta dominada por los sentidos. Desde que nacemos hasta que morimos somos bombardeados por los estímulos, ofreciéndonos información y enfrentándonos a una continua toma de decisiones. En esta entrada vamos a hablar de nuestra forma de procesar la información sensorial, como la recibimos y como le damos forma.

Comenzaremos por definir algunos términos; un estimulo es cualquier forma de energia a la que podemos responder. Una sensación es el sentimiento que experimentamos como respuesta a un estimulo. La percepción es la forma en que organizamos estas sensaciones para reconocer objetos y darles sentido.

En este post insistiremos en la idea de que las sensaciones son diferentes a las percepciones.

UMBRALES SENSORIALES.

Resulta obvio que no podemos sentir todo. Para que podamos escuchar algo, por ejemplo, debe de estar a un volumen suficiente como para que sea audible. A este ” volumen suficiente” se le llama umbral. El umbral es la intensidad mas pequeña de un estimulo que puede percibirse.

Nuestros sentidos son increiblemente sensibles. En condiciones ideales, los seres humanos son capaces de percibir cosas como estas.

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Estas ” condiciones ideales” son importantes. Para escuchar el reloj, por ejemplo, hace falta mucho silencio. Todos tenemos la experiencia de que el tic tac de un reloj, o el goteo de un grifo, puede resultar imperceptible por el día, para de noche resultar atronador.

El umbral diferencial es la diferencia mas pequeña de intensidad requerida en el estimulo para que apreciemos cambio en la percepción. Si estamos escuchando un reloj en la noche, podemos escuchar el grifo que de repente se pone a gotear. Pero si estamos en una discoteca, no. Esto es así porque el umbral diferencial depende del estimulo original y el nivel de fondo. Cuanto mayor es el estimulo original, mayor es el aumento necesario de estimulo para que notemos diferencia.

ADAPTACIÓN.

Despues de un rato dejamos de sentir la correa del reloj, o el tacto de la ropa. Esto es asi porque nuestros sentidos se adaptan. Esto quiere decir que disminuyen los niveles de respuesta a los estímulos.

Es fantástico que nuestro cerebro se adapte. La alternativa seria sentir en todo momento todo, lo que nos distraería insoportablemente. Pero mediante la adaptación podemos olvidarnos de nuestras sensaciones, a menos que algo cambie significativamente, provocando una nueva adaptación.

Entre nuestros sentidos, el que mas rápidamente se adapta es el olfato. Es sintomático como rápidamente dejamos de oler algo, sea un perfume o un mal olor. Las moléculas siguen en el aire, pero al cabo de unos segundos nos resultan imperceptibles. De igual modo, nos acostumbramos al ruido, la temperatura, la luz o lo que sea.

Aquí tenéis un curioso experimento visual que muestra el poder de nuestra adaptación.

 

Y aquí, otro experimento de adaptación.

ATENCIÓN

Vivimos rodeados de un océano de estímulos, y es normal que no nos fijemos en todos. Nuestra atención flota de unos estímulos a otros, que nos parecen significativos. Si en el jaleo de una clase alguien dice una palabrota, o pronuncia nuestro nombre, todos prestaremos atención a eso. Una demostración de como algunos estímulos son difíciles de obviar es el siguiente experimento. Nombra los colores en los que están escritas estas palabras.

AZUL                                    AMARILLO

VERDE                                   ROJO

NEGRO                                 NARANJA

ROSA      

Ahora, nómbralos de nuevo..

 

AZUL                                    AMARILLO

VERDE                                   ROJO

NEGRO                                 NARANJA

ROSA    

Tal vez hayas notado que en el segundo caso te resultaba un poco mas difícil leerlo. Este es el conocido como efecto Stroop. Muestra como nuestra percepción interfiere en nuestra atención. Nos distraemos porque lo que nos dice el ojo y lo que nos dice la mente es distinto.

En la siguiente imagen, trata de nombrar las siluetas de estos animales.

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Una curiosa aplicación del efecto Scoop la podéis ver en el siguiente cartel.

Un cartel de Coca Cola, ¿No?

Los magos utilizan este déficit de atención consustancial al cerebro para realizar sus trucos.

LA VISTA.

Si tuvierais que decidir prescindir de uno de los sentidos… ¿Cual sacrificaríais?

El sentido de la vista es probablemente el mas importante de todos. Aproximadamente el 80% de la información que manejamos nos entra por los ojos. Y también suele ser del que mas nos fiamos, hasta el punto de pensar; “Si no lo veo no lo creo”. Y, si lo vemos, lo creemos, aunque sea inexacto;  Cuando uno va al cine, por ejemplo tiene la poderosa impresión de que las palabras salen los labios de los personajes de la pantalla. Basta cerrar los ojos para darse cuenta de que el sonido proviene de los altavoces de detrás.

El ojo humano es un mecanismo muy complejo en cierto modo parecido a una cámara. La  parte mas importante es la retina, formada por neuronas y fotorreceptores llamados conos y bastoncillos. Los conos reaccionan a la luz intensa, el color y los detalles pequeños. Los bastoncillos son los encargados de la visión periférica, nos permiten ver perfiles y formas y son mas sensibles cuando hay poca luz. Por eso en la penumbra apenas distinguimos los colores.

El disco óptico es donde convergen todas las células de la retina, y no tiene fotorreceptores. Por eso hay un punto ciego en el ojo, aunque no nos demos cuenta. La razón es que tenemos dos ojos para compensar este punto, y que movemos los ojos muy rápidamente. Puedes determinar el punto ciego en la siguiente imagen

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Tápate el ojo izquierdo y mira al sombrero de frente, situándo el ojo a una distancia aproximada de 30 centímetros. Mueve la cabeza hacia adelante y hacia atrás hasta que desaparezca el conejo. También se puede hacer el proceso inverso con el ojo derecho, haciendo que desaparezca el sombrero.

Algunas personas no logran ver todas las diferencias cromáticas. La mayoría de las personas que tiene dificultad para ver el color no distinguen los rojos y los verdes, otros no ven los azules o amarillos. Es lo que se conoce como daltonismo.

¿Que números ves?

También hay una enfermedad muy rara, la acromatopsia, en la que las personas son incapaces de ver los colores, y ven el mundo en una variedad de blancos, negros y grises.

Sobre la cuestión de la vista hay un acertijo clásico planteado por William Molyneux hace mas de 300 años. El acertijo dice mas o menos: Si una persona ciega, que sabe reconocer al tacto esferas o cubos, recuperara la vista ¿Los reconocería sin tocarlos, solo con su nuevo sentido? Han tenido que pasar tres siglos para que los científicos resuelvan la pregunta.

EL OIDO.

Las orejas no solo nos sirven para sujetar las gafas. El oído es un complejo mecanismo de precisión que nos faculta para responder a los impulsos sonoros.

Los sonidos se pueden distinguir de dos maneras; según su intensidad los sonidos se miden en decibelios. Aquí hay una tabla de los decibelios de algunos sonidos corrientes

Un par de datos interesantes; el nivel de ruido considerado legal en una residencia durante el día es de 45 decibelios, y 35 durante la noche (la legislación europea es aun mas restrictiva) España es, no es sorpresa, un país bastante ruidoso. Los médicos observan que a partir de un cierto nivel de ruido hay efectos sobre la salud, como irritabilidad, ansiedad o insomnio. También el uso de auriculares es nocivo, pues provoca perdida de audición.

http://www.20minutos.es/noticia/237239/0/adolescentes/pierden/reproductores/

Y otra curiosidad; el sonido mas grande registrado en la tierra fue la erupción del Krakatoa, en 1883. Fue tan grande que se pudo oir a 4800 km de distancia (La distancia de Madrid a Moscú es de unos 4000 km) A menos de 160 km las ondas de sonido rompieron cristales y causaron perdidas auditivas permanentes en las personas que estaban por allí.

http://volcano.oregonstate.edu/historical-eruption-sounds

Según su frecuencia, los sonidos se miden en herzios. Los seres humanos oyen normalmente ondas sonoras en un rango de 20 a 20000 herzios. A lo largo de la vida las personas pierden la capacidad de escuchar sonidos a altas frecuencias. Se han diseñado incluso mecanismos para “espantar adolescentes”, mediante sirenas que emiten un penetrante sonido que los jóvenes pueden oir, pero los mayores no.

De entre todos los sentidos, el sentido de la audición es el que mas ha conseguido recuperar la medicina moderna, gracias a una técnica llamada implante cloquear. Aquí tenéis un video que explica un poco en que consiste, y como los sordos que recuperan la audición tienen todavía un trabajo de rehabilitación importante para descubrir la belleza de la música.

LOS SENTIDOS DE LA PIEL.

Somos mucho mas sensibles al tacto en algunas partes de nuestro cuerpo que en otras. La cara y los dedos son muy sensibles,en tanto la espalda lo es mucho menos.  Si las partes mas sensibles de nuestro cuerpo fuesen mas grandes, seriamos algo así.

¿Sabrías discriminar si son dos dedos o uno los que te tocan la espalda? 

Una de las cosas que nos proporciona la piel es la sensación de presión. Otra es la sensación de dolor. Otra la de temperatura. Son tres sentidos importantisimos para la vida. Si no supiéramos cuando nos estamos haciendo daño, o cuando nos estamos quemando o helando, difícilmente sobreviviríamos.

Muchas investigaciones tratan de estudiar como se produce el dolor, con el objeto de reducirlo. Las investigaciones han revelado que el propio cerebro produce unas sustancias, las endorfinas, capaces de reducir el dolor. Se producen de modo natural mediante el esfuerzo físico, el miedo o la tensión. También la acupuntura produce esta inhibición del dolor, o los placebos.

EL GUSTO Y EL OLFATO.

Ambos sentidos reaccionan a sustancias químicas, y ambos están muy relacionados.

Nuestros receptores gustativos solo detectan cuatro sabores básicos; dulce, salado, ácido o amargo. Todos los sabores son combinaciones de esos componentes básicos. Nuestras papilas gustativas reaccionan a eso, pero el sabor de una comida también es detectado en gran medida por el olfato, lo que explica porque cuando nos resfriamos la comida no nos resulta tan apetitosa.

Algunas personas se dedican profesionalmente a trabajar con su nariz, como los perfumistas o los catadores de vino. Estos trabajos son difíciles porque es realmente complicado identificar olores (mucho mas difícil que identificar colores, por supuesto) Algunas teorías suponen que esto es así porque tenemos un vocabulario mas preciso respecto a los colores, mientras que la mayoría de la gente no sabe que significan los términos éter, floral, acre, alcanfor, …

http://queolortiene.blogspot.com.es/

En verdad nuestros sentidos químicos, el gusto y el olfato, no son demasiado potentes. Incluso entre los profesionales los desacuerdos y los errores son frecuentes. Aquí tenéis algunas noticias referentes a catas a ciegas. La realidad es que en una cata a ciegas ni siquiera los profesionales son muy consistentes, por no hablar de los aficionados, para los que en la mayoría de los casos es prácticamente imposible distinguir un vino caro de uno de pocos euros.

http://terroaristas.com/2013/08/28/existe-una-relacion-entre-la-calidad-y-el-precio-de-un-vino/

Por cierto, tampoco nuestro oído parece destacar por su finura; Aquí tenéis un experimento en el que se trataba de ver si unos violinistas identificaban un stradivarius de un violín moderno.

http://vozpopuli.com/next/41510-golpe-al-mito-del-stradivarius-los-mejores-solistas-no-distinguen-un-violin-viejo-de-uno-nuevo

OTROS SENTIDOS;

El sentido de la prociocepción nos proporciona información sobre el movimiento del propio cuerpo y su posición en el espacio. Leímos un capítulo del libro de Oliver Sacks en el que se comentaban alucinaciones respecto a este sentido, pero cualquiera puede tener pequeñas dificultades a la hora de reconocer una pierna si se ha llevado enyesada durante un tiempo.

El sentido del equilibrio nos proporciona también la sensación de movimiento y posición en el espacio. El sistema vestibular (el sistema del equilibrio) esta en relación con el sistema de la visión. Esa es la razón por la que las personas se marean menos cuando están en el asiento delantero del coche, o cuando  miran al horizonte en un paseo en barco.

LA SINESTESIA.

Algunas personas tienen una rara capacidad de entrelazar sentidos en su cerebro. Relacionan naturalmente los sonidos con colores, por ejemplo. Aquí Punset lo explica.

 

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